Verba volant, scripta manent

domingo, 25 de septiembre de 2022

¿Sabías que...

-... en la construcción de la Pirámide de Keops se emplearon 6'3 millones de toneladas de piedra, más de lo que se empleó en construir todas las iglesias y catedrales de Inglaterra?

-... el presidente de los EEUU Calvin Coolidge solía bromear con sus guardaespaldas pulsando el botón de alarma y luego escondiéndose bajo su escritorio?

-... Charles Chaplin era uno de los cómicos favoritos de Adolf Hitler? A pesar de que en la película El gran dictador Chaplin se mofaba descaradamente de él, Hitler hizo proyectar la película varias veces en su sala de cine privada.

... hay un banco italiano, el Credito Emiliano, que acepta queso parmesano como garantía de préstamos? El banco posee cámaras específicas donde el queso madura bajo condiciones controladas de temperatura y humedad, hasta que está listo para su venta, en las que se guardan miles de ruedas de queso por valor de cientos de millones de euros.

... la práctica de reproducir música mientras una llamada está en espera fue instaurada por el propietario de una fábrica que descubrió que, debido a un fallo en su instalación telefónica, el edificio entero se había convertido en un gigantesco receptor de radio y las emisiones de una emisora cercana se reproducían a través del teléfono cuando una llamada era puesta en espera?

... después del primer alunizaje de la historia, la tripulación del Apolo 11 estuvo tres semanas en cuarentena tras regresar a la Tierra, por si acaso habían traído con ellos algún tipo de patógeno de la Luna? El mismo proceso debieron pasar las siguientes tres tripulaciones que pisaron la Luna, hasta que la NASA concluyó que no había peligro biológico.

... los actores Christopher Lee y Peter Cushing, que trabajaron juntos en 24 películas y eran grandes amigos en la vida real, fueron en una ocasión expulsados de un cine por reírse a carcajadas mientras veían dibujos animados de los Looney Tunes?

... en 2014 una turista de vacaciones en Islandia fue dada por desaparecida y encontrada horas más tarde formando parte de una de las partidas de voluntarios que la estaban buscando?

... el kétchup fue empleado como medicina en el siglo XIX para tratar, entre otras enfermedades, la diarrea, la indigestión, la ictericia y el reumatismo?

... los cocodrilos no pueden sacar la lengua? Una membrana que sujeta la lengua al paladar se lo impide. Los aligátores, en cambio, si pueden.

... al igual que ocurre con las huellas dactilares, la impresión de la lengua de cada persona es diferente?

... el sabor artificial de plátano se basa en el sabor de una variedad de plátano, la Gros Michel, que desapareció casi por completo en los años 50 debido a una plaga provocada por un hongo? Desde entonces, la variedad dominante en los mercados es la Cavendish, resistente a dicha plaga.

domingo, 18 de septiembre de 2022

El Asunto Lavon

Pinhas Lavon, n. Pinhas Lubianiker (1904-1976)

A principios de la década de 1950, la diplomacia estadounidense comenzó a apremiar a los británicos para que retiraran sus tropas del Canal de Suez, renunciando así a la Convención de Constantinopla (1888) y al Tratado Anglo-Egipcio (1936) que declaraban el Canal como una zona neutral bajo control británico. Este movimiento, sin embargo, era visto con recelo por Israel, que temía que la retirada británica diera alas al presidente egipcio Gamal Abdel Nasser, quien poco antes había tomado el poder derrocando al rey Faruq I, el cual se había mostrado bastante combativo hacia los israelíes.

Los israelíes intentaron primero convencer a los británicos con diplomacia, pero fracasaron. Fue entonces cuando algunos creyeron llegado el momento de emplear medios menos convencionales.

Binyamin Gibli (1919-2008)

A principios de 1954 el coronel Binyamin Gibli, jefe del Aman, el Servicio de Inteligencia del ejército israelí, puso en marcha la llamada Operación Susannah, encaminada a hacer cambiar de idea a los británicos. Se trataba de una operación de falsa bandera (operaciones efectuadas por un determinado país u organización para aparentar haber sido llevadas a cabo por otros) en la que agentes israelíes cometerían atentados y acciones de sabotaje contra objetivos británicos y norteamericanos en Egipto, creando un clima de violencia e inseguridad y haciendo creer a los británicos que la seguridad del Canal peligraba si retiraban sus tropas.

Se decidió que la misión fuera llevada a cabo por la llamada Unidad 131, una unidad secreta organizada en Egipto por un agente israelí llamado Avram Dar, bajo la identidad falsa de John Darling, un británico de origen gibraltareño. Dar había reclutado a varios judíos egipcios, que habían formado parte de una red que ayudaba a judíos a emigrar a Israel (algo prohibido por las leyes egipcias) y los había entrenado para participar en misiones encubiertas. El control de la Unidad 131 había sido objeto de una tensa disputa entre el Aman y el Mossad, pero por aquel entonces respondía únicamente a las órdenes de Gibli.

Poco antes de iniciarse la operación llegó a El Cairo Avraham Seidenberg, un agente israelí encargado de supervisar las acciones de la Unidad 131, asumiendo la identidad de Paul Frank, un antiguo miembro de las SS. Era de vital importancia evitar cualquier sospecha hacia Israel; las autoridades egipcias debían creer que los autores de los atentados habían sido los Hermanos Musulmanes, una célula comunista, militantes nacionalistas o simples descontentos con el gobierno.

El 2 de julio de 1954 tiene lugar el primer atentado de la célula, que provoca un incendio en una oficina postal de Alejandría. El 14 de ese mismo mes son tres las bombas que hacen explosión en las sedes de la Agencia de Información de los Estados Unidos en El Cairo y Alejandría, así como en un teatro propiedad de un ciudadano británico. Se trataba de bombas toscas y de escasa potencia, que apenas provocaron daños: estaban formadas por una bolsa llena de ácido y un recipiente con nitroglicerina. Pasado un cierto tiempo, el ácido corroía la bolsa y hacía estallar la nitroglicerina. 

Sin embargo, unos días más tarde, uno de los agentes israelíes llamado Philip Natanson resultó herido cuando el artefacto que iba a colocar en otro teatro estalló de forma prematura. Arrestado de inmediato por la policía egipcia, en su apartamento se encontró documentación y materiales que involucraban al resto de los miembros del comando. Dar y Seidenberg lograron escapar, abandonando a su suerte a sus compañeros. Trece personas, entre judíos egipcios y agentes israelíes fueron arrestados y sometidos a juicio, celebrado entre el 11 de diciembre de ese año y el 27 de enero de 1955. Dos de los arrestados (Moshe Marzouk y Shmuel Azar) fueron condenados a muerte y ahorcados; otros dos murieron en prisión; dos más fueron absueltos; y el resto fueron condenados a penas que iban de los siete a los veinte años de cárcel. Dos de ellos fueron liberados en 1962 y el resto en 1968, como parte de un intercambio de prisioneros de guerra entre Egipto e Israel.

El gobierno israelí negó todo conocimiento de la operación y que los agentes arrestados fueran miembros de sus servicios secretos. Sin embargo, el fracaso de la operación tuvo sus consecuencias en la política israelí. El entonces secretario de Defensa, Pinhas Lavon, negó ante el primer ministro Moshe Sharrett tener conocimiento alguno de la operación, algo que Gibli contradijo. Una comisión de investigación creada por Sharrett para investigar el caso no halló pruebas inculpatorias contra Lavon, el cual acusó entonces a su secretario general, Shimon Peres, y a Gibli. A su vez Peres y el Jefe del Estado Mayor del ejército, Moshe Dayan, declararon contra Lavon, el cual acabó por dimitir el 17 de febrero de 1955. Fue sustituido como secretario de Defensa por el ex-primer ministro David Ben-Gurion, el cual a su vez sustituiría a Sharrett como primer ministro meses más tarde. Todo el asunto, que hasta entonces había sido llamado por los hebreos como el "Desafortunado Asunto" o el "Mal Negocio" pasó a ser conocido como "el Asunto Lavon".

El caso tendría aún más recorrido cuando en 1956 Seidenberg fue arrestado por vender documentos secretos a los egipcios, y condenado a diez años de cárcel, lo que hizo a algunos sospechar que podía haber sido el responsable de delatar a la Unidad 131 a las autoridades egipcias. Una nueva investigación del caso llevada a cabo en 1960 señaló indicios de falsedades en la declaración de Gibli y que muy probablemente Lavon decía la verdad cuando afirmaba no haber ordenado la operación ni haber sabido nada acerca de ella. 

En 1958, tras la Guerra del Sinaí, las autoridades egipcias usaron el juicio de la Operación Susannah como excusa para lanzar una campaña contra la comunidad judía de Egipto. Un millar de judíos egipcios fueron encarcelados y otros 25000 expulsados de Egipto; la mayoría de ellos se instaló en Israel.

El gobierno israelí siguió negando toda responsabilidad sobre el incidente hasta 2005, año en el que el presidente Moshe Katsav condecoró a los miembros supervivientes del comando.

domingo, 11 de septiembre de 2022

Cómo se libró Constanza de los bombardeos de la Segunda Guerra Mundial

Constanza / Kreuzlingen

La ciudad de Constanza (en alemán Konstanz) se encuentra en el estado alemán de Baden-Wurtemberg, en la orilla sur del lago de Constanza, el más grande de Alemania. Fundada por los romanos en el siglo III, gozó de cierta importancia comercial, religiosa y política en la Edad Media, y es la única ciudad de Alemania donde se ha nombrado un Papa (Martín V, elegido en 1417 durante el llamado Concilio de Constanza que puso fin al Cisma de Occidente).


Como el resto de Alemania, Constanza tuvo que sufrir las consecuencias del regimen nazi y la Segunda Guerra Mundial. Su sinagoga, construida en 1883, fue incendiada la noche del 9 al 10 de noviembre de 1938 por miembros de las SS, y la población judía local, así como otros que habían llegado a Constanza huyendo desde Polonia (en total, alrededor de un millar de personas), fue deportada masivamente a campos de exterminio como el de Dachau. Los últimos 108 judíos de Constanza, aquellos que no habían logrado o no habían querido huir a Suiza, entre ellos familias enteras, fueron deportados al campo de concentración de Gurs (Francia) el 20 de octubre de 1940. La mayoría de ellos moriría más tarde en Sobibor o en Auschwitz.

Pero sin embargo, a diferencia de otras ciudades alemanas, Constanza no sufrió los bombardeos de la aviación aliada. Y no es que en ella no hubiera objetivos militares. Diversas empresas de la ciudad producían material de guerra para el ejército alemán. Así, la compañía Funkstrahl fabricaba componentes para los sónares de los submarinos de la Kriegsmarine; la Schwarzwald Flugzeugbau GmbH diseñaba y fabricaba torpedos para los aviones torpederos alemanes; y la aeronáutica Dornier había trasladado a la ciudad parte de su producción desde Friedrichshafen, ciudad sometida a frecuentes ataques aéreos. ¿Cuál fue la estrategia de Constanza para evitar  los bombardeos? Sencillamente, fingir ser parte de Suiza.


Hay que explicar la peculiar situación de Constanza. La ciudad se halla situada junto a la frontera suiza. Al otro lado de la frontera se halla la localidad suiza de Kreuzlingen, pero esta separación es solo política y no física; ambas localidades forman un único casco urbano. Mientras otras ciudades alemanas apagaban sus luces de noche para que los bombarderos aliados no tuvieran referencias, en Constanza las dejaban encendidas, igual que las de Kreuzlingen, sabiendo que desde las alturas les sería imposible diferenciar entre la zona alemana y la suiza, y no se atreverían a lanzar un ataque por miedo a alcanzar a un territorio neutral.

De esta ingeniosa manera, Constanza consiguió ser una de las pocas ciudades alemanas que se libró de los bombardeos. En la actualidad, el conjunto de Constanza y Kreuzlingen tiene unos 100000 habitantes que viven principalmente del turismo, atraído por su clima benigno y su casco histórico con numerosos edificios medievales (incluida la Catedral de Nuestra Señora, cuya parte más antigua data del siglo XI, y las torres de Pulverturm y Rheintorturm); de la vinicultura; y de su importante Universidad que atrae a miles de estudiantes, tanto alemanes coom extranjeros, todos los años.

domingo, 4 de septiembre de 2022

Objetos misteriosos


En yacimientos romanos de toda Europa, desde Gales hasta Hungría y desde Alemania hasta España, se han encontrado unos extraños objetos huecos con forma de dodecaedro (doce caras pentagonales planas), con un agujero circular en cada cara. Están hechos de bronce o de piedra, de tamaños diversos, y se han encontrado hasta el momento más de un centenar de ellos, datados entre los siglos II y IV de nuestra era. Su uso es desconocido; no se han hallado referencias a ellos en la literatura o las pinturas de la época. Las teorías acerca de ellos son muy variadas: candelabros, dados, juguetes infantiles, herramientas de calibrado de tuberías, dispositivos para la medición de distancias, instrumentos para el cálculo de la fecha más adecuada para la siembra de las cosechas de invierno, e incluso objetos de carácter religioso o usados para la adivinación.



El arqueólogo británico Austen Henry Layard halló este curioso objeto en 1850 en Nimrud, la antigua capital del imperio asirio, entre las ruinas del palacio del emperador Asurnasirpal II. La Lente de Nimrud, como es conocida, es un trozo de cristal de roca, de 38 mm de diámetro y 6 de espesor, que ha sido cuidadosamente tallado y pulido, y ha sido datado en torno al siglo VIII a. C. La lente presenta unas propiedades ópticas similares a las de una lupa de tres aumentos, pero su verdadera función sigue provocando controversia. Una corriente defiende que esta capacidad de aumento era lo que se buscaba cuando se fabricó la lente, que habría sido utilizada por algún artesano para concluir los detalles más delicados de su labor, o para encender fuego concentrando los rayos solares, o incluso haber formado parte de un primitivo telescopio. Otra corriente opuesta defiende en cambio que se trata de un objeto puramente ornamental y que sus propiedades ópticas son simplemente un efecto secundario y no buscado de su proceso de fabricación.



Entre los años 1901 y 1902 pescadores de esponjas rescataron de un pecio cercano a la isla griega de Anticitera (al noroeste de Creta) los restos de un extraño y complejo artefacto. El conocido como Mecanismo de Anticitera está datado en el siglo II a. C. y estaba formado por al menos treinta engranajes de bronce, de los que se han recuperado 82 fragmentos (se cree que puede haber más en el pecio o en sus proximidades), y que iban en el interior de una caja de madera de unas dimensiones de 34x18x9 centímetros. El hecho de que el barco procediera, aparentemente, de la isla de Rodas, y de que varios fragmentos presentan inscripciones en una variedad del idioma griego llamada koiné hace suponer que el objeto era de fabricación griega y que era llevado a Roma, probablemente como botín. Durante bastante tiempo se especuló con su función, e incluso hubo quien puso en duda el hallazgo diciendo que era un mecanismo demasiado complejo para la época en la que se dató, pero hoy se sabe que se trata de una computadora analógica empleada para predecir posiciones astronómicas y eclipses. El hecho de que Marco Tulio Cicerón mencione en su obra De res publica la existencia de dos máquinas parecidas, diseñadas y construidas por Arquímedes, hace suponer que este mecanismo no era un ejemplar único sino el fruto de una larga tradición de máquinas complejas creadas por mecánicos griegos, una tecnología que luego se perdería, sin que se fabricase nada parecido en Europa hasta el siglo XIV.



En el siglo IV, el emperador Chandragupta IV (375-415) ordenó erigir en Delhi un pilar de hierro para agradecer al dios Vishnu su victoria en una batalla. Lo asombroso es que el pilar, que en la actualidad se encuentra en el llamado Complejo Qutb de Delhi, ha permanecido durante 1600 años a la intemperie sin mostrar signos de corrosión ni oxidación. Los diversos análisis a los que ha sido sometido han revelado los motivos, que dicen mucho acerca de los conocimientos y la habilidad de los herreros indios de la época: la elevada pureza del metal (un 98%), su elevado contenido en fósforo (seguramente conseguido usando en la fundición madera de árboles con un alto contenido en fósforo como el Senna auriculata) y la presencia de una capa protectora de un oxihidróxido de hierro conocido como misawita (d-FeOOH).



La conocida como Copa de Licurgo es un extraordinario objeto de origen romano del que se sabe muy poco. Se trata de una diatreta o copa en jaula (una copa adornada con relieves) que tiene la peculiaridad de estar fabricada con un cristal dicroico (cambia de color según la luz incida o no directamente sobre ella): la copa aparece roja si se ilumina desde atrás y verde si se ilumina desde el frente, un efecto que se consiguió añadiendo una pequeña cantidad de oro y plata en forma de nanopartículas (mil veces menores que un grano de sal) al vidrio. Es el único objeto romano fabricado con este tipo de cristal que ha llegado entero hasta la actualidad, y recibe el nombre de Copa de Licurgo porque en su relieve está representada la leyenda mitológica de Licurgo, rey de Tracia, que se granjeó la enemistad del dios Dionisio al tratar de asesinar a una de sus seguidoras, haciendo que el dios se vengara transformando a la joven en una vid que se aferró a Licurgo y acabó por asfixiarlo. Ha sido datada en torno a finales del siglo III o principios del IV, y se cree que pudo haberse fabricado en Roma o, quizá, en Alejandría. Aparte de eso, no se sabe nada acerca de su origen, fabricación o circunstancias; en la literatura romana se mencionan varias copas dicroicas, pero no se ha podido confirmar que sea ninguna de ellas. Por su buen estado, se cree que nunca estuvo enterrada, y dado que el pie de bronce de la copa fue añadido en torno al año 1800, se especula con que pudo ser saqueada del tesoro de alguna iglesia o monasterio durante la Revolución Francesa o las Guerras de Coalición (1792-1801). La primera referencia segura a la Copa data de 1845, cuando un escritor francés menciona haberla visto en posesión de un tal Monsieur Dubois. Poco después la compraría el barón Lionel de Rothschild, banquero y político inglés, permaneciendo en poder de la familia Rothschild durante más de un siglo, hasta que en 1958 uno de los descendientes de Lionel, el barón Victor Rothschild, la vendió al Museo Británico.


domingo, 28 de agosto de 2022

Pequeñas historias (XXX)

Una noche de mediados de la década de 1970 la cantante Debbie Harry, que se haría famosa como cantante del grupo Blondie, trataba de encontrar un taxi que la llevara a su casa. En un determinado momento un automóvil se paró a su lado, y su conductor se ofreció a llevarla. Tras dudar un poco, decidió aceptar su oferta. Pero cuando estaba en el coche descubrió que la puerta del acompañante carecía de manilla, por lo que no podía abrirse desde dentro. Cuando el individuo trató de girar una esquina a toda velocidad, la puerta se abrió y Harry salió despedida, pudiendo darse a la fuga. Harry volvería a ver a aquel hombre años después, en televisión: se trataba del asesino en serie de mujeres Ted Bundy.

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En 1879 el departamento belga de correos comenzó un programa experimental para repartir el correo a pueblos pequeños utilizando gatos entrenados para ello, contando en un principio con 37 animales. El proyecto se abandonó poco después tras concluir que los gatos no eran lo suficientemente disciplinados para mantener el servicio.

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La costumbre de poner a ciclones y huracanes nombres de persona la comenzó un meteorólogo llamado Clement Wragge, el cual empezó a nombrar a los huracanes con nombres de políticos a los que detestaba, para poder decir de ellos que "estaban causando grandes daños" o que estaban "vagando de manera errática y sin rumbo fijo".

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En 1966 el Departamento de Defensa de los EEUU, acuciado por la necesidad de soldados para combatir en la Guerra de Vietnam, lanzó el llamado Proyecto 100000: el reclutamiento de miles de soldados que hasta ese momento no cumplían los requisitos, físicos, mentales o médicos, para alistarse. Estos soldados fueron conocidos despectivamente como McNamara's Morons, "los imbéciles de McNamara", en referencia a Robert McNamara, Secretario de Defensa entre 1961 y 1968 e impulsor del proyecto, y su tasa de mortalidad en combate triplicó a la de cualquier otra unidad del ejército norteamericano.

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Liam Neeson creía que la película Taken (Venganza) (2008) iba a ser un fracaso de taquilla, pero aceptó protagonizarla porque así podía pasarse cuatro meses en París mientras la rodaba, aprender artes marciales y divertirse rodando un montón de escenas de pelea que no solía hacer. Irónicamente, la película no sólo resultó un éxito rotundo sino que le permitió a Neeson labrarse una imagen como héroe de acción.

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El médico austríaco Julius Wagner von Jauregg descubrió que un porcentaje significativo de los casos avanzados de sífilis (por encima del 80%) mejoraban si los enfermos eran infectados con malaria y luego tratados con quinina una vez superada la fase febril de la enfermedad (él lo atribuía a que la fiebre alta destruía a las bacterias responsables de la sífilis). Jauregg recibió el Premio Nobel de Medicina (es el único psiquiatra que ha recibido el premio) en 1927 y esta técnica se siguió usando hasta la aparición de la penicilina.

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En 1798 un hombre llamado William Jenkins, antiguo empleado del Banco de Inglaterra, fue enterrado en el Garden Court, el patio central del edificio, que en tiempos había sido el cementerio de una iglesia sobre cuyas ruinas se había construido el Banco. Jenkins medía más de dos metros (una altura excepcional para la época) y temía que tras su muerte los ladrones de tumbas robaran su esqueleto para venderlo, así que pidió a la directiva del Banco ser enterrado allí, donde él creía que sus restos estarían a salvo. Cuando el edificio del Banco fue completamente remodelado en la década de 1930, el ataúd de Jenkins y los demás que permanecían en el Garden Court fueron exhumados y trasladados al cementerio de Nunhead, en el sur de Londres.

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Los samurais como casta fueron abolidos oficialmente en 1867, durante la Revolución Meiji. El antecedente directo del fax, la llamada "impresora telegráfica", fue inventado en 1843. El presidente de los EEUU Abraham Lincoln fue asesinado en 1865. Con lo cual, hubo un periodo de 22 años en el que, al menos teóricamente, un samurai pudo haberle enviado un fax a Abraham Lincoln.

sábado, 20 de agosto de 2022

Curiosidades (con fotografías)


En 1972, durante una excavación arqueológica en el yacimiento de Teppe Hasanlu, en la provincia iraní de Azerbaiyán Occidental, se encontró una tumba con dos esqueletos enterrados juntos y abrazados. Ambos murieron a la vez en torno al 800 a. C., probablemente cuando el asentamiento fue invadido, arrasado y quemado. La interpretación acerca de la relación entre los llamados "amantes de Hasanlu" ha causado cierta controversia, ya que aunque cuando se descubrieron se creyó que eran un hombre y una mujer, los análisis de ADN demostraron más tarde que ambos eran hombres.


El 27 de octubre de 1962, en plena crisis de los misiles de Cuba, barcos de guerra norteamericanos que participaban en el bloqueo a la isla atacaron con cargas de profundidad a un submarino desconocido que resultó ser el B-59, un sumergible soviético de clase Foxtrot. El capitán del submarino, Valentín Savitsky, quiso entonces lanzar sus armas atómicas contra los norteamericanos, creyendo que la guerra ya había comenzado. Para ello se necesitaba el acuerdo unánime del capitán, su primer oficial y el comisario político de a bordo. El comisario estaba de acuerdo con Savitsky, pero el primer oficial, Vasili Aleksándrovich Arjípov, se negó en redondo, evitando un ataque que muy posiblemente habría desencadenado una guerra nuclear. 


Madeleine Pelletier (1874-1939) fue la primera mujer en ejercer la psiquiatría en Francia y una destacada activista en pro de los derechos de la mujer. Falleció en 1939 en un asilo en el que había sido confinada tras ser arrestada por haberle practicado un aborto a una adolescente de 13 años que había sido violada por su hermano.


Fred Trump, padre del ex-presidente norteamericano Donald Trump, fue arrestado el 31 de mayo de 1927 durante una manifestación del Ku Klux Klan en Queens (Nueva York).


El 5 de agosto de 1910, en medio de una espesa niebla, el vapor SS Princess May encalló en unas rocas en la costa norte de la isla Sentinel, en Alaska, de tal modo que durante la marea baja el barco quedaba completamente fuera del agua, dando lugar a una de las imágenes de naufragios más célebres de la historia. Al final el buque pudo ser rescatado tras casi un mes de trabajo, con la participación de dos potentes remolcadores, la construcción de una rampa e incluso la voladura de varias de las rocas en las que estaba apoyado.


Décadas antes de la invención de la película fotográfica sensible al color, el químico y fotógrafo ruso Sergey Prokudin-Gorsky (1863-1944) desarrolló un método mediante la aplicación de tres filtros (uno rojo, otro azul y otro verde) a imágenes en blanco y negro que le permitía obtener fotografías en color de gran calidad. Este retrato del escritor Leon Tolstoi está fechado en 1908.


                     

En 1863, el shogunato Tokugawa envió a Francia una embajada, conocida como Misión Ikeda (por estar encabezada por un magistrado llamado Nagaoki Ikeda) para tratar de revocar el estatus de puerto abierto de Yokohama, intentando devolver a Japón a su aislacionismo tradicional. Durante su viaje, la expedición pasó por China, la India y Egipto, donde algunos de sus miembros aprovecharon para fotografiarse frente a la Esfinge de Giza.


El Cristo Velado es una escultura realizada por Giuseppe Sanmartino en 1753 a partir de un único bloque de mármol. La extraordinaria perfección con la que Sanmartino esculpió todos los detalles del sudario que cubre la figura de Cristo, y el hecho de que la obra fuera un encargo de Raimondo di Sangro, príncipe de Sansevero, un conocido científico y alquimista, llevó a que durante mucho tiempo se dijera que en realidad Sanmartino sólo había esculpido la figura yacente y que esta había sido cubierta con una tela real que más tarde se habría transformado en mármol utilizando la alquimia.


El 4 de abril de 1942 el avión Polikarpov I-16 pilotado por el aviador soviético Alekséi Marésiev fue derribado sobre territorio enemigo. A pesar de tener ambas piernas gravemente heridas, Marésiev logró regresar a sus filas tras caminar durante 18 días por parajes nevados. Pero sus piernas estaban en tan mal estado que tuvieron que serle amputadas por debajo de las rodillas. Marésiev no se rindió; consiguió unas prótesis y se entrenó con gran empeño para ser capaz de desenvolverse con ellas. Apenas un año después de su derribo, Maréisev se puso a bailar delante del tribunal que debía decidir si estaba listo para volver al servicio, para probar que estaba en condiciones. Acabaría la guerra habiendo participado en 86 misiones de combate y habiendo derribado 11 aviones enemigos, entre ellos tres Fw 190 de la División Richthofen, una de las unidades de élite de la Luftwaffe.


El 15 de julio de 1908 el arqueólogo italiano Luigi Pernier halló en las ruinas del palacio minoico de Festo, en la isla de Creta, el que con el tiempo sería conocido como Disco de Festo: un disco de arcilla cocida, con ambas caras cubiertas de inscripciones, datado en el segundo milenio antes de Cristo. Las inscripciones fueron marcadas en la arcilla aún blanda con algún tipo de sello antes de cocerla, lo que lo convertiría en el documento impreso más antiguo que se conoce. Lo interesante del disco es que la escritura de las inscripciones que lo cubren es desconocida: no se corresponde con ninguno de los dos tipos de escritura minoicos conocidos, el lineal A y el lineal B, aunque algunos de sus símbolos si son similares a los de la escritura lineal. Solo se han podido traducir algunas palabras aisladas, que parecen sugerir que la inscripción del disco pueda ser una plegaria a una diosa. Varias teorías han sido propuestas para explicar el origen de las inscripciones, desde que se trata de una escritura minoica desconocida hasta ahora, a que se trata de un objeto no cretense (quizá proveniente de la civilización cicládica) o incluso que se trata de una falsificación obra del propio Pernier.


Cerca de la ciudad japonesa de Komatsu está el Hoshi Ryokan, el considerado el hotel más antiguo del mundo. Fundado por Garyo Hoshi, abrió sus puertas en el año 718 y lleva funcionando ininterrumpidamente durante 1300 años, dirigido por 46 generaciones de la familia Hoshi.


En 1835 un agricultor que cavaba en una finca cercana a la localidad inglesa de Margate fue literalmente tragado por la tierra tras hundirse el terreno bajo sus pies. Al investigar la oquedad, se descubrió una gruta cuyas paredes y techos aparecían cubiertos de mosaicos hechos únicamente con conchas marinas. La llamada Gruta de las Conchas de Margate fue abierta al público como atracción turística, con gran éxito, en 1837, y presenta un total de 190 metros cuadrados de mosaicos, compuestos de unos 4'6 millones de conchas. Aún hoy en día se desconoce cuando se creó y cuál era su propósito, con propuestas que van desde la Edad Media, hasta la época romana e incluso más antigua.

domingo, 14 de agosto de 2022

Testamentos extraños

Testamento ológrafo


Se denomina testamento ológrafo a aquel escrito de puño y letra por el testador y firmado por él. No todos los códigos civiles lo aceptan, y por lo general es necesario que el testamento sea validado tras la muerte del testador, mediante la intervención de testigos o pruebas caligráficas. De no ser así, carece de validez jurídica y se descartaría a la hora de disponer de los bienes del fallecido.

A veces estos testamentos no son del todo "convencionales", generalmente por alguna peculiaridad de su escritura (por ejemplo, el soporte sobre el que están escritos). Es entonces cuando los tribunales deben decidir sobre su validez legal. Estos son algunos de los casos más curiosos.

El caso Kell vs. Charmer (1856) sentó precedentes legales. El testador había escrito un testamento de su puño y letra pero en código; un código muy específico que se empleaba únicamente en la joyería en la que trabajaba. Uno de sus herederos, descontento con el reparto, trató de anular el testamento alegando que el documento era ininteligible. El tribunal concluyó que el testamento era válido aún necesitando de un traductor (en este caso, uno de los compañeros de trabajo del fallecido, que conocía el código).

En 1888 dos de los herederos de Abraham Warwick Jr. apelaron ante los tribunales de Virginia para que el testamento ológrafo de Abraham fuera anulado y él declarado muerto sin testar. El caso es que Warwick había escrito de su puño y letra el testamento pero no lo había firmado (aunque sí había firmado el sobre sellado en el que el testamento estaba guardado). El testamento, que había sido aceptado por un juzgado local, acabó siendo anulado por el Tribunal Supremo de Apelaciones porque la ley establecía claramente que ningún testamento sería válido sin la firma del testador o de una persona autorizada y en su presencia. Por el mismo motivo fue anulado el testamento ológrafo de Ann Miller (Miller vs. Shannon, Kentucky, 1957) .

Durante la Primera Guerra Mundial, un soldado británico escribió un testamento en el reverso de una fotografía de su novia, donde escribió "In event of my death I leave all my effects and money to this young lady" ("En caso de mi muerte dejo todas mis cosas y dinero a esta joven"). Tras su muerte en combate, la fotografía fue encontrada y admitida como prueba ante un tribunal.

George W. Hazeltine era un anciano residente en Los Ángeles que en 1925, cuando contaba 86 años, estaba gravemente enfermo e ingresado en un hospital, donde recibía los cuidados de dos enfermeras, Lillian Pelkey y Madeline Higgins. El señor Hazeltine, aparentemente muy satisfecho con ambas enfermeras, decidió hacer un nuevo testamento y dejar a ambas  la suma de 10000 $. Fuese porque no tenía un papel a mano, fuese por algún otro motivo que no vamos a juzgar aquí, lo cierto es que el anciano decidió escribir el testamento en un lugar poco corriente: la ropa interior de la señorita Pelkey. A los herederos (que incluían a una sobrina nieta, sus abogados y diversas organizaciones de caridad), comprensiblemente, no les sentó nada bien su decisión y el caso acabó en los tribunales. El fallo concluyó que, si bien un testamento escrito de tal manera era legal, las enfermeras no podían recibir el legado por ser a la vez testigos y beneficiarias del testamento.

En 1926 tuvo lugar el llamado caso Hodson vs. Barnes, Un capitán de barco inglés oriundo de Manchester llamado John Barnes había muerto en 1925. Días después de su fallecimiento, su esposa Mag había encontrado en su armario una cáscara de huevo en la que había escrito con tinta "17-1925. Mag. Everything I possess. – J. B." ("17-1925. Mag. Todo lo que yo poseo. J. B."). Por qué eligió este peculiar material nadie lo sabe con certeza, pero su esposa lo justificó diciendo que John estaba a dieta y siempre llevaba encima algún huevo cocido por si le entraba el apetito. El caso es que Barnes había hecho testamento en 1920, en el que establecía que su herencia se dividiese entre Mag y los hijos que había tenido de su primer matrimonio. Fue entonces cuando Mag acudió a los tribunales pidiendo que el huevo fuese reconocido como el testamento ológrafo de John Barnes y ella fuera declarada heredera universal de sus bienes. Al final, el tribunal decretó que, aunque la cáscara de un huevo era un soporte absolutamente válido para escribir un testamento, en aquel caso en concreto no había la total certeza de que el mensaje escrito fuera un testamento, así que falló en contra de Mag decretando que se aplicase el testamento de 1920.

En 1948 un granjero canadiense llamado Cecil George Harris sufrió un accidente y quedó atrapado bajo su tractor. Sus vecinos tardaron horas en encontrarle y, pese a que fue llevado de inmediato a un hospital, murió poco después a causa de sus heridas. No fue hasta un par de días más tarde que un oficial que investigaba el accidente descubrió que Harris había grabado con su navaja un último mensaje en el guardabarros de su tractor: "In case I die in this mess, I leave all to the wife. CECIL GEORGE HARRIS" ("En el caso de que muera por este lío, se lo dejo todo a mi esposa. CECIL GEORGE HARRIS"). El guardabarros del tractor fue presentado en el juzgado de la ciudad de Kerrobert y admitido como testamento y último deseo del difunto. En la actualidad, el guardabarros y la navaja se exhiben en la biblioteca de la Facultad de Derecho de Saskatchewan.

El 30 de agosto de 1951, Beth A. Baer se sentó ante su escritorio y escribió de su puño y letra su testamento. Tras la muerte de Beth apenas dos meses después, sus familiares lo encontraron guardado en un cajón, pero descubrieron que aparte de un par de frases, la hoja estaba completamente en blanco. La pluma que la mujer había utilizado se había quedado sin tinta y Beth, que estaba casi por completo ciega, no se había dado cuenta. El caso acabó en los tribunales porque ese nuevo testamento desheredaba casi por completo al entonces marido de la señora Baer (que recibía solo 1$) y legaba todo su dinero a la hija que ella había tenido en su primer matrimonio. A pesar de los intentos del marido por anular el testamento, los abogados de la joven lograron, iluminando el documento desde distintos ángulos y fotografiando las sombras de los arañazos de la pluma en el papel, una imagen más que legible de lo escrito, que fue aceptada por el tribunal. Al final, el caso se cerró mediante un acuerdo extrajudicial entre el viudo y la hija.

Edward Frank Muder murió en Arizona el 15 de marzo de 1984. Su esposa Retha presentó ante los tribunales un testamento fechado el 26 de enero de ese mismo año donde se la declaraba heredera universal. Pero las hijas del primer matrimonio de Edward apelaron contra la validez del testamento. ¿El motivo? Muder había utilizado una plantilla preimpresa con la fórmula del testamento, limitándose a escribir su nombre, el de su esposa y a enumerar las posesiones que le legaba a ella. Las hijas reclamaban que, al no estar el testamento enteramente escrito a mano por Muder, no podía ser considerado un testamento ológrafo y por lo tanto debía ser anulado. Tras años de litigios y numerosas apelaciones, en 1988 el Tribunal Supremo de Arizona concluyó que el testamento era válido.

En 1988 el señor Slavinskyji, un inmigrante de origen ucraniano que vivía en Australia, invitó a sus vecinos, un hombre de origen ucraniano como él y su esposa, de origen polaco. En su presencia, el señor Slavinskyji escribió en una de las paredes de su casa un testamento legando todos sus bienes a sus sobrinos, que por entonces vivían en la Unión Soviética, y luego pidió a su vecino que lo firmara como testigo (no así su esposa, incapaz de leer el idioma ucraniano). Tras la muerte de Slavinskyji un tribunal concluyó que aquel peculiar testamento, aún sin estar escrito sobre papel, cumplía los requisitos necesarios para ser declarado un documento legal válido.

domingo, 7 de agosto de 2022

El Monstruo de Liguria

Donato "Walter" Bilancia (1951-2020)

Nacido el 10 de junio de 1951 en la ciudad de Potenza, Donato Bilancia se mudó con su familia varias veces debido al trabajo de su padre como funcionario antes de instalarse definitivamente en Génova en 1956. No fue la suya una juventud sencilla; a su complicada relación con su familia y cierta inestabilidad mental se unió su precoz inicio como delincuente. A los quince años tuvo su primer encuentro con la justicia, con 23 fue arrestado por hurto y posesión de un arma y con 25, condenado por robo y encerrado en un psiquiátrico, del que escaparía, aunque fue arrestado poco después para cumplir 18 meses de condena. También por esta época comenzó en él una desaforada afición al juego, llegando a apostar grandes cantidades de dinero. A veces ganaba grandes sumas y otras perdía cantidades igualmente grandes, aunque se jactaba de que siempre había pagado sus deudas. En los ambientes del juego clandestino de Génova era bien conocido, bajo el apodo de Walterino.

Siguió con este estilo de vida criminal, sumando varios arrestos, mayormente por robo, en Italia y Francia. Pese a ello, y a que habitualmente iba armado, no recurría a la violencia, y nada hacía presagiar que iba a convertirse en uno de los asesinos en serie más prolíficos de la historia criminal italiana.

En 1982 sufre un grave accidente de tráfico cuando el camión que conducía se estrella contra un viaducto, lo que le provoca fracturas múltiples, pasando varios días en coma en el Hospital San Martino de Génova y resultando en una invalidez del 44%. 

El 19 de marzo de 1987 Donato Bilancia sufre un duro golpe emocional cuando su hermano Michele, que acaba de recibir la notificación del divorcio de su esposa, se suicida arrojándose con su hijo Davide, de cuatro años, ante un tren. Su relación no era demasiado estrecha, pero su muerte supone un shock para Donato y agrava su inestabilidad emocional.

En 1990 sufre un nuevo accidente de tráfico al estrellarse el coche que conducía contra un poste. Nuevamente, sufre varias facturas y pasa algún tiempo en coma, agravándose su invalidez. Hay quien sugiere que las secuelas neurológicas de ambos accidentes tuvieron que ver en su posterior frenesí asesino.

Bilancia comete su primer asesinato el 16 de octubre de 1997. Tras colarse en casa de un empresario llamado Giorgio Centanaro, un habitual de los locales de juego clandestinos, lo mata asfixiándolo con una almohada mientras duerme. Según diría más tarde, el motivo del crimen fue que Centanaro se había burlado de él y le había engañado para que jugara en una partida de cartas amañada en la que había perdido una gran suma de dinero. No obstante, la policía, ante la falta de indicios, archiva el caso como provocado por causas naturales.

El propio Bilancia diría más tarde que este crimen encendió en su interior el deseo de seguir matando. Ocho días más tarde, el 24 de octubre, entra a punta de pistola en casa de Maurizio Parenti, otro empresario vinculado al mundo del juego clandestino, al que cree cómplice de Centanaro. Bajo amenazas obliga a Parenti y a su esposa Carla Scotto a desnudarse, los ata y amordaza, los obliga a tenderse boca abajo en su cama y los mata a golpes con su arma, Luego huye llevándose trece millones y medio de liras (unos 6500 euros) y varios relojes de gran valor. Los cuerpos no serían hallados hasta la mañana siguiente.

Pero la sed de sangre de Bilancia está lejos de haberse saciado. Solo tres días mas tarde, el 27, se cuela en casa de Bruno Solari y Maria Luigia Pitto, un matrimonio de orfebres jubilados, haciéndose pasar por un cartero. De nuevo roba en el apartamento y cuando Maria Luigia trata de dar la alarma a la criada, Bilancia mata al matrimonio a tiros, aunque la criada logra salvarse refugiándose en la terraza. El 13 de noviembre, acuciado por sus deudas, vuelve a matar. Esta vez la víctima es Luciano Marro, propietario de una oficina de cambio de divisas en Ventimiglia, una localidad a unos 150 kilómetros de Génova, cerca ya de la frontera francesa. Aprovechando que Marro sale a sacar la basura, lo sorprende y lo mata disparándole varias veces en la cabeza. Se lleva 45 millones de liras, unos 22000 euros.

El 25 de enero de 1998 suma una nueva víctima a su lista. En esta ocasión se trata de un vigilante nocturno llamado Giangiorgio Canu. Lo hace simplemente para vengarse de las autoridades y la policía. Canu es elegido al azar, simplemente porque es una víctima fácil para Bilancia: patrulla solo y en una zona aislada.

A partir de este momento, Bilancia ya no busca excusas, empieza a matar por puro impulso, para satisfacer su deseo de asesinar, y se centra en las prostitutas, víctimas fáciles y vulnerables. La primera es Stela Truya, una albanesa de 25 años a la que dispara por la espalda en Varazze, a orillas del mar, el 9 de marzo de 1998. El 18 de marzo asesina de la misma forma a Lyudmila Zubskova, ucraniana de 23 años, en Pietra Ligure. Y el 20 de marzo, solo dos días después, asalta a otro cambista en Ventimiglia, Enzo Gorni, sobre el que vacía todo el cargador cuando este se resiste y trata de arrebatarle la pistola. 

La noche del 24 de marzo, Bilancia contrata en Nova Ligure los servicios de otra prostituta, una transexual llamada Lorena Castro. Mientras mantiene relaciones sexuales con ella es sorprendido por dos vigilantes de seguridad, Massimiliano Garillo y Candido Randò. Temeroso de que avisen a la policía, Bilancia sale de su coche y les dispara a ambos. Lorena aprovecha para huir, y aunque Bilancia la persigue y dispara contra ella, no logra herirla, así que regresa a su coche y remata a tiros a los dos vigilantes. 

Cinco días más tarde, una nueva víctima se suma al frenesí asesino de Bilancia. Se trata de Evelyn Tessy Adobo, nigeriana de 27 años, en la localidad de Cogoleto. Tessy se resiste y llega a morder a Bilancia en la mandíbula, y este, furioso, la mata de varios golpes en la nuca. Tras este asesinato, por fin la policía italiana establece una relación entre los ataques a las prostitutas, después de que el laboratorio concluya que en todos ellos se ha usado la misma arma, un revolver del 38 cargado con balas de punta plana. En su investigación los policías cuentan con la inestimable ayuda de Lorena, que les proporciona un retrato robot de Bilancia y una descripción del Mercedes 190 negro que conduce.

Ante el interés de la policía y la prensa, Bilancia decide cambiar de táctica. El 12 de abril de 1998 viaja en el InterCity de LaSpezia a Génova cuando se fija en Elisabetta Zoppetti, una enfermera de 32 años que regresa de sus vacaciones. Cuando Elisabetta va al baño, Bilancia la sigue, fuerza la puerta con una llave maestra y la asesina, disparándole tras cubrirle la cabeza con su chaqueta, como ha hecho con casi todas sus víctimas. El 14 vuelve a matar a una prostituta, Kristina Valla, macedonia. Y el 18, de nuevo en un tren, que hace la ruta entre Génova y Ventimiglia, asesina a una camarera de 24 años llamada Mariangela Rubino, de la misma manera que a Zoppetti, sorprendiéndola cuando va al baño.

El caso estalla con toda intensidad. Periódicos y programas de televisión, que apenas habían prestado atención al caso cuando se trataba "solo" de un asesino de prostitutas, se vuelcan con la investigación informando de cada novedad al minuto. El pánico al "Monstruo de Liguria", como es llamado el desconocido asesino en serie, cunde por toda la región. El mismo Fiscal General de Génova, Guido Zavanone, pide a la gente que extreme sus precauciones cuando viaja en tren y que si es posible no viajen solos. La policía sigue los pasos de varios sospechosos (ninguno de los cuales es Bilancia) e investiga a los propietarios de Mercedes 190 como el descrito por Lorena. Aún así, Bilancia aún comete un último crimen, el 17º: Giuseppe Mileto, empleado de una gasolinera en la autopista Génova-Ventimiglia, al que asesina para robarle la recaudación (dos millones de liras, unos 1000 euros).

El Mercedes 190 utilizado por Bilancia en varios de sus crímenes

El indicio que finalmente lleva a la policía hasta Bilancia llega cuando Pino Monello, amigo de Bilancia que desconoce su actividad homicida, acude a las autoridades. Él le ha vendido el Mercedes 190 a Bilancia, pero este no ha cambiado la titularidad del automóvil y por eso a Monello le están llegando numerosas multas de tráfico, la mayoría por saltarse el peaje de la autopista. La policía comprueba que la descripción de Bilancia y de su vehículo coinciden perfectamente con las aportadas por Lorena Castro. Así que inician una discreta vigilancia del sospechoso. Recogen varias de sus colillas y una taza de café en un bar para obtener una muestra de su ADN, y al compararlo coincide con las muestras recogidas en la escena del asesinato de Mariangela Rubino.

Bilancia es arrestado sin oponer resistencia el 6 de mayo de 1998 cuando sale del Hospital San Martino. En su apartamento encuentran el revólver Smith & Wesson con el que se han cometido los crímenes. Tras dos días en silencio, Bilancia decide hacer una confesión completa, admitiendo todos sus crímenes, incluido el del Centanaro, que la policía había catalogado como muerte natural. Son en total 17 asesinatos, más el intento de homicidio de Lorena Castro, cometidos en el breve espacio de poco más de seis meses. Apenas trata de justificar sus acciones, salvo para decir que se sentía "poseído" cada vez que mataba.

El 12 de abril de 2000 Donato Bilancia es condenado a 13 cadenas perpetuas por sus 17 asesinatos, más 16 años adicionales por el asesinato en grado de tentativa de Lorena Castro. Cumpliría su sentencia en las prisiones de Marassi y Chiavari (Génova) y Due Palazzi (Pádua). Fue considerado la mayor parte de su condena un preso modelo, aunque pasó buena parte de su encierro en aislamiento por las amenazas de otros presos. Se dedica a estudiar (consiguiendo un diploma en Contabilidad y matriculándose en un curso de Planificación y Gestión de Turismo Cultural en la Universidad de Padua), y a petición propia, consigue que parte de la pensión de invalidez que cobraba fuera entregada para los cuidados de un niño con síndrome de Down. Solo saldría una vez de prisión, en noviembre de 2017, gracias a un permiso especial para visitar, fuertemente escoltado, la tumba de sus padres en la localidad de Nizza Monferrato, en el Piamonte.

En enero de 2019 se le denegó un nuevo permiso para visitar al niño discapacitado al que ayudaba, y en octubre de 2020 el tribunal Supremo desestimó su petición para que su pena de cadena perpetua fuera conmutada por una de 30 años de cárcel, lo que al parecer lo disgustó profundamente. En diciembre de 2020 estalló en la prisión de Due Palazzi un brote de Covid-19. Bilancia, infectado, fue ingresado en el Hospital Universitario de Pádua, donde rechazó todo tratamiento y falleció el 17 de diciembre de 2020, a los 69 años.

domingo, 31 de julio de 2022

La gran estafa del Monopoly de McDonald's



En el año 1987 la célebre cadena de restaurantes McDonald's ideó una campaña publicitaria inspirada en uno de los juegos de mesa más populares del mundo: el Monopoly. Tras llegar a un acuerdo con la juguetera Hasbro, propietaria de los derechos del juego, McDonald's lanzó su propia versión: con cada compra de un menú o de alguno de sus productos, los clientes recibían unas fichas similares a las del juego, con las que se rellenaban las casillas de un tablero diseñado especialmente para esta campaña y que permitían a los jugadores ganar diversos premios. Estos premios iban desde productos y mercadotecnia de la compañía, videojuegos y entradas para espectáculos, hasta viajes, automóviles y dinero en efectivo. El premio principal del juego era de un millón de dólares.

La campaña fue un gran éxito desde el principio. Lanzada inicialmente solo en EEUU, muy pronto se extendió a otros países como Canadá, Australia, Sudáfrica y distintos países de Europa, Asia y Sudamérica. Su popularidad es tal que aún hoy en día McDonald's sigue lanzando campañas basadas en este juego, fundamentalmente en verano. Y todo ello a pesar de que a través de este juego McDonald's fue víctima de una de las mayores estafas que se recuerdan asociadas a este tipo de promociones.

Jerome Jacobson

Jerome Jacobson era un ex-policía que trabajaba como jefe de seguridad en Simon Marketing, la empresa contratada por McDonald's para imprimir y distribuir las fichas del juego. Un buen día, Jacobson se dio cuenta de que había un fallo en el dispositivo de seguridad que debía mantener vigiladas en todo momento estas fichas para asegurarse de la limpieza del juego. En un determinado punto, las fichas quedaban sin la adecuada supervisión. Y Jacobson, en lugar de ponerle remedio, creyó que era una buena oportunidad para ganar dinero fácil.

A partir de 1989, Jacobson comenzó a robar disimuladamente algunas de las fichas con los mayores premios de la promoción. Como no podía cobrarlas en persona, pues obviamente habría resultado terriblemente sospechoso, Jacobson se las entregaba a conocidos suyos, los cuales recibían el premio y luego le entregaban una parte a él. Durante años, Jacobson siguió embolsándose importantes cantidades de dinero sin que nadie sospechara nada.

Hasta que en 1995, llevado por su avaricia y porque cada vez le resultaba más complicado encontrar cómplices dispuestos a participar en su estafa y que no hubieran colaborado con él, cometió un error. Se puso en contacto con un viejo conocido de sus tiempos de policía: Gennaro Colombo, un mafioso neoyorquino cuyos negocios incluían clubes nocturnos, apuestas clandestinas y locales de striptease, y le propuso entrar en el negocio. Para probarle que era cierto lo que le proponía, Jacobson entregó a Colombo una ficha premiada con un automóvil. Colombo no solo recibió el vehículo, sino que aceptó participar en un anuncio de McDonald's donde se lo veía con otros felices ganadores.

Gennaro Colombo

Durante los siguientes años, Gennaro Colombo reclutó a docenas de personas para que cobraran las fichas que Jacobson seguía robando, a cambio de un porcentaje. Entre los "ganadores" se incluían miembros de la familia Colombo, trabajadores de sus locales, ex-presidiarios, traficantes, y también personas corrientes que llegaban a hipotecar sus casas para pagar por adelantado el dinero que la trama pedía. Esta colaboración continuó hasta 1998, año en el que Colombo murió en un accidente de tráfico.

Nadie sospechó de la existencia de la estafa hasta que en el año 2000 el FBI recibía una denuncia anónima alertando de que varios de los ganadores de los principales premios del Monopoly estaban relacionados entre si y que quien manejaba los hilos del fraude era alguien apodado "tío Jerry" (ese era el apodo con el que Colombo se refería a Jacobson). El FBI se puso de inmediato a investigar y no tardó en descubrir los vínculos entre varios de los ganadores del juego. Se inició así una importante operación llamada en clave "Final Answer" en la que llegaron a participar más de 25 agentes, se revisaron más de 20000 números de teléfono y se grabaron miles de horas de conversaciones. Incluso, para seguir investigando sin alarmar al entramado criminal, varios agentes fingieron ser un equipo de grabación contratado por McDonald's para entrevistar a los ganadores. La operación contó con la colaboración de McDonald's, que proporcionó al FBI los datos de todos los ganadores de la promoción y aceptó continuar con el juego, pese a saber que estaba amañado, para dar tiempo a la agencia federal para concluir su investigación.

Las averiguaciones de los federales no tardaron en identificar a Jerome Jacobson como el "tío Jerry" que estaba detrás de toda la trama. Aún así, el FBI siguió reuniendo pruebas hasta asegurarse de que tenía un caso sólido contra todos los implicados. Jacobson fue arrestado en su casa la madrugada del 22 de agosto de 2001, a la vez que varios de sus principales cómplices. El total de lo defraudado se calculó en unos 24 millones de dólares.

El caso despertó una gran atención entre el público, especialmente entre los clientes de McDonald's. No obstante, esta atención pronto se desvaneció. El juicio a la trama comenzó el 10 de septiembre de 2001. Al día siguiente se produjeron los atentados del 11-S y el interés de los norteamericanos se centró en otros asuntos. Jacobson fue condenado a tres años y medio de cárcel, a cambio de devolver todo el dinero estafado e identificar a sus cómplices. Más de 50 falsos ganadores también fueron declarados culpables y condenados a penas menores. Lo último que se supo de Jacobson es que, ya septuagenario y con una salud delicada, vive en algún lugar de Georgia.

El CEO de McDonald's, Jack Greenberg, realizó una aparición pública en televisión para pedir perdón a sus desilusionados clientes y pedirles "una segunda oportunidad" para el juego, anunciando también el final de su relación con Simon Marketing (que, acosada por el escándalo y el desprestigio, no tardaría en ir a la quiebra) y la entrega de 10 millones de dólares en premios directos a clientes elegidos al azar en los restaurantes de la cadena.


En 2020 la cadena HBO estrenó McMillion$, una aclamada miniserie documental que reconstruye minuciosamente todo el desarrollo de la trama, desde su origen hasta su desarticulación y el subsiguiente juicio. Asimismo, la 20th Century Fox anunció en 2018 que había comprado los derechos de un reportaje sobre el caso escrito por el periodista británico Jeff Maysh con la intención de llevar la historia al cine en una película dirigida por Ben Affleck y protagonizada por Matt Damon, aunque no ha habido posteriores anuncios sobre el proyecto.

lunes, 25 de julio de 2022

Fotografías históricas (XIX)

 

Charles Chaplin y la escritora y activista Helen Keller (sorda y ciega desde muy pequeña) se conocen en 1919, durante el rodaje del cortometraje Al sol. Para comunicarse, Keller usaba sus manos para leer los labios de Chaplin, sentir los movimientos de su mandíbula y las vibraciones de su garganta.


Clint Eastwood, Eli Wallach, Lee van Cleef y el director Sergio Leone, durante el rodaje de El bueno, el feo y el malo (1966).



Bruce Lee y su familia (1970).


Soldados norteamericanos asisten a una misa celebrada entre los escombros de la catedral de Colonia (marzo de 1945).


Dolores Costello, estrella del cine mudo y abuela de la también actriz Drew Barrymore (1923).


Vuk Bojović, director del zoológico de Belgrado, trata de "negociar" con Sami, un chimpancé que se había escapado de su jaula... y que se volvería a escapar dos días más tarde. 21 de febrero de 1988.


Así se probaba la efectividad de los chalecos antibalas en 1923.


Una imagen emblemática de la crisis que siguió al crack bursátil de 1929: "Conozco 3 oficios, hablo 3 idiomas, luché durante 3 años, tengo 3 hijos y llevo sin trabajo 3 meses, pero solo quiero un empleo".


Ciudadanos de Berlín Occidental muestran sus bebés a sus parientes que viven en la zona oriental, por encima del Muro de Berlín (1961).


Una bailarina exótica se inclina ante el juez David Demers para demostrarle que su atuendo de trabajo oculta completamente sus genitales, y por lo tanto no ha cometido la violación de las leyes municipales sobre exhibicionismo por la que está siendo juzgada. Condado de Pinellas (Florida), 1983.


Un grupo de adolescentes de Brooklyn protestan contra el estricto código de vestimenta de su instituto, que prohíbe los pantalones a las chicas (c. 1940).



Arch Badertscher, dueño de una granja en Fresno (California) ofrece algo de leche a sus gatos Blackie y Brownie de esta manera tan peculiar (1954).


Homosexuales mexicanos posan para una fotografía tras ser arrestados por la policía en una redada (1935).


Tres niñas que trabajaban abriendo ostras (Carolina del Sur, 1909)


El gimnasio del Titanic (1912).


Un soldado del 369º Regimiento de Infantería de los EEUU, formado exclusivamente por soldados afroamericanos y conocidos como los Harlem Hellfighters, posa con un cachorro al que ha salvado durante los combates de la Primera Guerra Mundial (Francia, 1918).


"Dejé la escuela para ganar 21 dólares a la semana. La paga de mis profesores es de 17'78 dólares a la semana". Un joven toma parte en una manifestación en protesta contra los bajos salarios de los profesores (c. 1930).


El momento antes de la felicidad (1955).